Avispones asesinos Cuidado, los científicos acaban de descubrir hormigas infernales prehistóricas

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Decir que 2020 ha sido un viaje salvaje de un año en este momento se siente como una subestimación seria y no estamos hablando de la pandemia global que continúa perturbando la vida tal como la conocemos. Estamos hablando de algunos de los otros desarrollos sorprendentes del año, como los terribles “avispones asesinos” detectados en América del Norte que dejaron a la gente preguntándose qué otra cosa horrible aparecería en nuestros cartones colectivos de bingo 2020. Bueno, ahora podemos agregar otro insecto aterrador a la lista, aunque afortunadamente extinto hace mucho tiempo: la prehistórica “hormiga del infierno”.

Los científicos han descubierto recientemente la hormiga prehistórica de las pesadillas conservada en ámbar, aunque este no es un espécimen cualquiera. La hormiga capturada en el ámbar se congeló en medio de devorar a un pariente extinto de la cucaracha común, el escalofriante y fascinante comportamiento del insecto congelado en el tiempo durante 99 millones de años.

“El comportamiento fosilizado es extremadamente raro, especialmente la depredación”, dijo Phillip Barden, paleontólogo del Instituto de Tecnología de Nueva Jersey (vía Alerta de ciencia). “Como paleontólogos, especulamos sobre la función de adaptaciones antiguas utilizando la evidencia disponible, pero ver a un depredador extinto atrapado en el acto de capturar a su presa es invaluable”.

Y la llamada Hell Ant parece ser un gran depredador. Conservado en el ámbar, se ve que el insecto tiene mandíbulas recurvadas que se balancean hacia arriba, así como una característica similar a un cuerno en su frente que podría usarse para empalar presas, características que ninguna especie de hormiga viva tiene.

“Las hormigas del infierno tienen dos características que no se encuentran en ninguna especie viviente: mandíbulas muy especializadas en forma de guadaña y una amplia diversidad de cuernos que están presentes en lo que es esencialmente la frente”, dijo Barden a CNN (vía Smithsonian).

Estas hormigas del infierno recién descubiertas son en realidad solo la última especie de las criaturas. Los investigadores han identificado previamente otras 16 especies de insectos, aunque esta especie más nueva, Ceratomyrmex ellenbergeri, ofrece a los investigadores evidencia sólida de que las mandíbulas de las hormigas prehistóricas funcionaban en un movimiento de bisagra vertical o hacia arriba y hacia abajo en lugar de horizontal, que es el caso de todas las hormigas vivas.

“La única forma de capturar presas en tal disposición es que las piezas bucales de las hormigas se muevan hacia arriba y hacia abajo en una dirección diferente a la de todas las hormigas vivas y casi todos los insectos”, dijo Barden.

Pero la captura puede haber sido lo menos horrible para la desafortunada cucaracha prehistórica con la que fue capturada esta hormiga del infierno en particular. Barden planteó la hipótesis de que la hormiga probablemente inmovilizó a su presa con una picadura y luego pasó a utilizar lo que llamó un “sistema digestivo social” al alimentar a la presa con larvas y, a su vez, bebería sangre de esas larvas.

“Tienen estas piezas bucales altamente especializadas que son tan exageradas que no pueden alimentarse por sí mismas. En cambio, alimentan a la presa con sus propias larvas, y las larvas tienen piezas bucales no especializadas, por lo que pueden masticar normalmente”, sugirió Barden. “Básicamente, usan a sus propios hermanos e hijos como un sistema digestivo social. No tenemos evidencia directa de que ese sea el caso aquí, pero eso podría ser algo que está sucediendo”.

¿Qué opinas de las hormigas del infierno? ¿Son más aterradores que los avispones asesinos incluso si están extintos? Háganos saber sus pensamientos en los comentarios.

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