Iraq: pandemia expone debilidades y estigmas del sistema

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El regreso a casa de El Dr. Marwa al-Khafaji, después de 20 días de aislamiento en un hospital, fue recibido con más que sospecha.. Alguien erigió un bloque de concreto junto a la entrada de la casa. El mensaje de los vecinos era claro: había sobrevivido al coronavirus, pero el estigma que rodeaba la enfermedad sería una batalla más perniciosa.

El joven médico fue catapultado a la primera línea de la lucha de Iraq contra el virus a principios de marzo. The Associated Press siguió su historia desde el interior de una sala de cuarentena esculpida hasta su regreso a las calles en las que había vivido desde su infancia y donde encontró miradas penetrantes en lugar de los saludos habituales.

Sus problemas reflejan los de otros en el maltratado sistema de salud de Iraq, expuesto por la pandemia: hospitales sin suministros, personal de salud intimidado por una enfermedad desconocida y un estigma generalizado asociado con la infección.

Los médicos dicen que el miedo al estigma causado por las creencias religiosas, las costumbres y la profunda desconfianza del sistema de salud ha sido el principal impulsor de la pandemia en Irak, con personas que ocultan su enfermedad y se abstienen de pedir ayuda.

Al menos 115 personas han muerto entre los más de 3.030 casos confirmados de coronavirus en Iraq, según estadísticas del Ministerio de Salud. La tasa diaria de nuevos casos se disparó después de que las horas de reclusión se acortaran por el mes sagrado del Ramadán, del 29 de abril al 22 de abril del miércoles. Las autoridades temen que una explosión sea catastrófica.

Funcionarios iraquíes dijeron que la respuesta del ministerio ha sido adecuada y que Irak no ha visto un crecimiento exponencial en los casos observados en sus vecinos Irn y Turquía.

El portavoz del ministerio, Saif al-Badr, atribuyó la propagación a personas que tenían síntomas o que vinieron de un país afectado y no reveló esos hechos debido a la arrogancia.

Pero la historia de Khafaji, junto con entrevistas con media docena de médicos y enfermeras, revela una respuesta caótica sin una estrategia extensa por parte de un gobierno débil que hasta hace poco solo había tenido un estatus interino.

En cuarentena, el futuro parecía incierto, dijo Khafaji. Afuera no es diferente.

A mediados de marzo, Khafaji, de 39 años, se alarmó cuando su madre, Dhikra Saoud, mostró signos de problemas respiratorios. El virus acababa de comenzar a atacar a Irak y no había dejado su huella en la ciudad de Karbala, donde vive.

Pero el doctor descifró lo que estaba sucediendo. Días antes, su padre había mostrado síntomas leves de influenza que ella trató en casa. Ahora su madre presentaba lo mismo, pero agudamente.

Estaba segura de que era un coronavirus, pero en tres hospitales diferentes los médicos se negaron a evaluar a su madre. En ese momento, los pocos kits de prueba existentes se reservaban para personas que habían estado en Irán.

En cada visita a un hospital, la madre de Khafaji temía que los vecinos supieran dónde estaba. Te lo ruego. Llévame a casa, dije.

Sus síntomas empeoraron, hasta que Khafaji imploró entre lágrimas a un médico amigo a las 3 de la mañana: Por favor, pruebe a mi madre. El asintió.

El 19 de marzo, la policía llegó a la casa para llevarla a ella y a su madre al hospital. Ambos habían dado positivo. Nuevamente se ve el estigma: la gente a menudo se niega a ser puesta en cuarentena, por lo que la policía es enviada.

Khafaji conocía los defectos del sistema en el que trabajaba. En cuarentena, los sintió desde la perspectiva de un paciente.

El primer día, la madre de Khafaji miró el dosel esculpido con disgusto. Me trajiste a una prisión, dijo.

El área de cuarentena del hospital Imam Hussein era una sala comunitaria, con pacientes separados por pantallas de metal. El piso estaba agrietado, había moho en el baño compartido y polvo en las superficies a pesar de las limpiezas diarias.

Khafaji no era ajeno a las dificultades. Madre de un niño de 5 años, se había divorciado recientemente de un esposo que le disparó en la pierna durante una disputa doméstica. Ella le pidió al personal del pabellón que le diera artículos de limpieza y ella misma limpió la habitación y el baño.

Después de que pasaron los días sin lavar las sábanas y las mantas, ella arrojó la suya en señal de protesta.

El sistema de salud centralizado de Iraq, prácticamente sin cambios desde la década de 1970, ha estado plagado de décadas de guerras, sanciones y disturbios prolongados desde la invasión estadounidense de 2003, con poca inversión por parte de los sucesivos gobiernos.

Hay ocho médicos y 1.4 camas de hospital por cada 10,000 habitantes. El país de 38 millones tiene un máximo de 600 respiradores artificiales, dijo un funcionario del Ministerio de Salud. Un doctor en Karbala, el Dr. Assel Saad Saleh, dijo que su hospital atiende a 1,000 pacientes por día, el triple de su capacidad.

Los pacientes están enfurecidos por la falta de suministros, medicamentos y equipos de prueba, dijo.

Los pacientes que llegaron durante la cuarentena de Khafaji reflejaron el avance del virus en Irak. Primero llegaron los peregrinos que regresaban de Irán y luego los que vinieron de Siria. Finalmente, pacientes sin antecedentes de viaje.

Khafaji utilizó la rutina diaria como fuente de consuelo.

A las 8 de la mañana despertó a su madre, le sirvió el desayuno y esperó la visita matutina del médico para ver qué tratamiento o prueba podía recetar. A menudo ella ofrecía su opinión médica. Cuando un médico le recetó una terapia de inhalación dos veces al día a un paciente, ella dijo que era necesario cada hora.

Una noche, dada la escasez de médicos, Khafaji monitoreó a los pacientes e informó los cambios a las enfermeras que visitaban cada seis horas, temblando mientras se acercaban a los enfermos.

Se horrorizó cuando un médico le dijo que no podía intubar las vías respiratorias de un paciente. No están entrenados, dijo. Y nos tienen miedo.

En su peor día sufría fatiga, dolor de cabeza y fiebre alta. Mis ojos eran como rocas, dijo.

El 10 de abril, Khafaji y la madre dieron negativo para el virus y fueron liberados, pero les esperaba otra crisis: las barreras concretas que los vecinos habían erigido, bloqueando el frente y la parte posterior de la casa.

Incluso cuando se eliminaron las barreras, las cosas no volvieron a la normalidad.

Cuando su hijo sale a jugar al jardín, Khafaji escucha a otras madres llamar a sus hijos.

En mayo, ella trabajaba turnos de 12 horas en el hospital, por $ 800 al mes, el salario promedio de un médico en Irak. A petición suya, trabaja en la sala de espera, ayudando a diagnosticar pacientes potenciales con el virus.

Todos tienen su límite, dice que aún no he llegado al mío.

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