Telefónica y Liberty Global negociaron por ‘Webex’, en zapatillas de casa y con perros ladrando

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La operación más grande en la historia de Telefónica se negoció en zapatos para caminar en casa, con la plataforma de videotelefonía Webex como un cordón umbilical entre Madrid, Londres y Denver. Las horas de 24 horas se quedaron cortas e incluso ladraron perros y el ajetreo de los niños entró cuando sus padres negociaron un acuerdo de fusión por valor de 36 mil millones de euros. No hay tiempo para corbatas o afeitarse y el equivalente comparable para ellos. “Ha sido un momento profesional muy bello, tremendamente bello, y cuando pasen muchos años, me gustaría escribir un libro”, confesó a la prensa la semana pasada José María Álvarez-Pallete, presidente de Telefónica, a manera de confianza. .

Como con la mayoría de las operaciones grandes, la idea inicial no siempre es ingeniosa. “Más pronto que tarde, tendrá que ofrecer servicios convergentes en el Reino Unido, porque su teléfono móvil no es suficiente”. Los consultores estratégicos recomendaron lo que ya sabían en la empresa. Sin embargo, el ‘teleco’ no mostró urgencia para resolver un problema que parecía “más impulsado por la oferta que por la demanda”, según Ángel Vilá, CEO de Telefónica, en una reunión con analistas en 2019. Una respuesta similar reiteró. el mismo ejecutivo en elEconomista.es en febrero pasado, cuando este periódico preguntó por las supuestas negociaciones del grupo español con algunas compañías británicas para tener acceso fijo en el Reino Unido, incluidos Virgin Media y Sky.

En una sección realizada al final de la presentación de los últimos resultados anuales, el propio Vilá reconoció a este periódico que los servicios convergentes no crecieron a la misma velocidad en el Reino Unido que en otros países, sin proporcionar ninguna pista. Sin embargo, en ese momento, los equipos multinacionales ya estaban trabajando sigilosa e intensamente en la operación del siglo, la más valiosa en los 96 años de historia del grupo español. De hecho, los referidos 36,000 millones de euros llegan a ser la suma del valor de O2 (14,570 millones), de Virgin Media (21,450 millones), sin contar las sinergias esperadas (7,100 millones). En otras palabras, la cifra es más de 26 mil millones de la adquisición de O2 en el Reino Unido y Alemania (además de Airwave), todo lo cual se separó de BT en 2001.

‘Proyecto Hawaii’ y ‘Proyecto Rosa’

En la conferencia de prensa del 7 de mayo, los primeros ejecutivos de Telefónica revelaron lo que sucedió detrás del escenario del futuro campeón británico de telecomunicaciones. Telefónica trabaja con el nombre en clave de “Proyecto Hawai”, mientras que Liberty Global lo bautizó como “Proyecto Rosa”, por la mezcla de los colores blanco y rojo, colores corporativos de O2 y Virgin Media. El problema de diseñar una operación entre pares hizo que la situación fuera enormemente difícil, ya que ninguna de las partes podía ser “más igualitaria que la otra”, como fue el caso en la Rebelión de la Granja Orwelliana. Eso requirió mil ojos para equilibrar el saldo, así como una compensación directa de 3.500 millones de euros a favor de Telefónica.

Como explicó Vilá, “comenzamos a pensar en esta operación en agosto de 2019, antes del reflejo estratégico de Nueva Telefónica, anunciado en noviembre, para centrarnos en cuatro mercados geográficos clave, para ser más fuertes, más poderosos y tener los mejores activos”. . La realidad del mercado español y brasileño ya evidenciaba el éxito del modelo integrado fijo y móvil a través de sus propias infraestructuras, replicadas en Alemania gracias a acuerdos con terceros.

En el consejo de noviembre pasado, se decidió que la consolidación con Virgin Media era la mejor de las alternativas estudiadas y, inmediatamente después, los contactos al más alto nivel se sucedieron. Álvarez-Pallete habla el mismo idioma que su homólogo de Liberty Global, Mike Fries. Esa cercanía personal entre los dos primeros ejecutivos despejó los obstáculos. “El haber construido relaciones de confianza con Fries nos ha ayudado a transferir ese grado de relación humana que permanece en las pantallas. Porque esto no hubiera sido lo mismo si no nos hubiéramos conocido antes”, agrega el presidente de Telefónica.

Paralelamente, Vilá mantuvo vínculos con el área de fusiones y adquisiciones de la compañía. Dada la armonía entre los dos grupos, los acuerdos de confidencialidad se firmaron a mediados de diciembre pasado. Durante la pasada Navidad, se comenzó a realizar la debida diligencia. La última reunión cara a cara se celebró el 11 de marzo en las afueras de Londres. “Y esa fecha fue la última cuando nos vimos físicamente las caras”, recuerda Vilá. Cuatro días después, el 15 de marzo, se declaró el estado de alarma en España con restricciones conocidas.

El encierro por el coronavirus en España coincidió cuando los términos del acuerdo de fusión ya estaban avanzados. Desde entonces, los procedimientos y negociaciones se han realizado de forma remota, incluida la firma del documento de intención. “Por un lado, ha sido una experiencia muy complicada, pero también las teleconferencias nos han permitido simplificar las discusiones que a veces duran para siempre cuando se hacen por otros medios. Como dirían mis hijos, era necesario ir más ‘a la bolsa’ y resolución anticipada de los problemas “, explicó el CEO de Telefónica en la última conferencia de prensa telemática.

Todo lo anterior se complicó un poco más, ya que el CEO de Virgin Media reside en Denver (Colorado, EE. UU.), Con un desfase horario de ocho horas en comparación con Madrid. El trabajo remoto se generalizó entre los equipos internos y los soportes externos. “Hemos tenido todo tipo de anécdotas, han aparecido ladridos en las negociaciones del acuerdo de accionistas, con las voces de los niños de la gente … podemos reírnos mucho”, recuerda Vilá. “Pero a pesar de la complejidad de la transacción, y en condiciones que no son ideales, se ha demostrado que se puede hacer, lo cual es una fuente de orgullo para todos”.

“Gran trabajo de equipo”

Laura Abasolo, directora de Finanzas y Control de Telefónica, también tuvo poco tiempo para pensar en el coronavirus con la fusión con Virgin Media. “Ha sido escandaloso, todos los días, a todas horas, hasta muy tarde en la mañana durante los últimos 15 días. Ha sido un esfuerzo total del equipo. Días de llamadas y reuniones para verificar nuestra capacidad de obtener un financiamiento tan alto en tan difícil veces, lo que no nos ha sorprendido porque ya conocemos la credibilidad de Telefónica en los mercados de deuda. “Del mismo modo”, los problemas no se debieron tanto al aumento de capital, sino a la adaptación a la estructura del acuerdo, los montos, el apalancamiento varía … se requieren tantas incertidumbres para mantener conversaciones diariamente “.

El jefe de Finanzas de Telefónica también agradeció a los bancos y asesores financieros por su trabajo, también de forma remota. Abogados reguladores, fiscales, financieros, tesoreros, técnicos … Este es el caso de Citigroup, Herbert Smith Freehills y Clifford Chance, del grupo español, y LionTree, JP Morgan y la firma Allen & Overy, por el de los británicos. Para empeorar las cosas, “una de las personas clave en este equipo estaba enferma con el virus, una víctima de doble confinamiento en el hogar y en su habitación, para no infectar a su familia”. Sin lugar a dudas, “la dedicación de este profesional nos ha admirado. Ya sabíamos de su amabilidad, del gran profesional que es”, subrayó Abasolo, mientras que Álvarez-Pallete y Vilá estuvieron de acuerdo y mostraron un gesto que raya en la emoción, el orgullo de pertenecer a un Empresa capaz de lo mejor en los momentos más adversos. La historia merece ser contada en ese libro que Álvarez-Pallete escribirá.

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